Panamakanaal

Het Panamakanaal is een 81 kilometer lang kanaal dat de Caraïbische Zee met de Stille Oceaan verbindt. Als u dit zo leest lijkt het misschien heel simpel, maar dat is het niet. De bouw van het kanaal heeft 33 jaar geduurd en ongeveer 20.000 werknemers stierven door allerlei tropische ziekten. Ferdinand de Lesseps is in 1881 met de bouw begonnen, maar moest het in 1889 opgeven. De Amerikanen onder leiding van president Roosevelt pakten het werk weer op, na eerst de moerassen te hebben drooggelegd. In 1914 was de bouw gereed. Het kanaal verkort de vaarroute tussen de oost- en westkust van Amerika met ruim 10.000 kilometer en is enorm belangrijk voor onder andere de handel en het toerisme. Het Panamakanaal loopt dwars door het tropische regenwoud van Panama en het Gatun meer. Zowel aan de Caraïbische kant, Gatun Locks, als aan de kant van de Stille Oceaan, Pedro Miguel- en Miraflores Locks, regelen sluizen (locks) het hoogte verschil tussen de beide oceanen. Het varen door het Panamakanaal is onvergetelijk. Aan de ene kant de overweldigende natuur en aan de andere kant het wonder van de techniek als uw schip met centimeters speling door de sluizen wordt getrokken door de locomotieven (mules). De doorvaart duurt ongeveer 10 uur. Omdat de schepen steeds groter worden is men bezig het kanaal te verdiepen en de sluizen breder te maken.
 
Aan de Caribische kant van het Panamakanaal ligt de stad Colón en haar haven Cristobal. In het centrum van Colón staat een monument dat herinnert aan de drie mannen die als de stichters van de stad worden beschouwd: Aspinwall, Stephens en Chauncey. Zij vertegenwoordigen tevens de duizenden arbeiders die bij het werk aan de spoorlijn omkwamen.
 
Aan de kant van de stille Oceaan ligt Panama-Stad waar u Casco Viejo kunt bezoeken. Casco Viejo is Panama-Stad zoals het er meer dan een eeuw geleden uitzag. Na de verwoesting van Panama Viejo door piraat Henry Morgen in 1671 werd hier een nieuwe stad gebouwd. Tegenwoordig is het een werelderfgoed site en het mooiste stukje koloniale geschiedenis van heel Panama.